宇宙飞船卡西尼完美终结土星环探险

卡西尼飞船9月15日坠落土星大气层,13年探险告终。
路透社

宇宙探索器卡西尼周五向地球发出最后一个信号,坠落土星大气层,随之汽化,终结了一个长达十三年的史诗般的探索土星环的科研计划。这是一场在太阳系寻找生命的探险,有人用"功成身退"形容卡西尼的太空壮举。

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自重2.5吨,体若小型巴士,美国太空探索器卡西尼1997年发射升空,2004年开始对土星及其19个月亮进行探索。星期五,卡西尼在以每小时11万3千公里的速度开始向土星云层沉落,仅仅两分钟之后,就失去了与地球的所有联系。卡西尼身上携带包括索取土星大气粒子在内的光谱仪等十个仪器一直工作到最后。美国航空航天局证实,卡西尼高速下坠时一直工作到最后一刻。最后时间获得的信息对于了解土星演变的历史具有十分重要的科学价值。

美国航空航天局的科学家表示,卡西尼对土星及其卫星的探险堪称为人类航天史上最为珍贵的发现之一,在穿越了300多个土星轨道之后,卡西尼发现了土卫六--土星最大卫星泰坦上面的甲烷的河流,在土卫二“恩克拉多斯”这颗小卫星上发现了结冰的盐水的大洋。卡西尼光谱仪自土卫二搜集的资料显示,这颗小月亮上存在着有机分子和氢分子。科学家研究后认为,氢分子的出现有利于产生生命的水热合成活动。

美国太空局的科学家认为,以上发现改变了科学探索的视野,在一些不可想象的地方可能存在着潜在的生命。

整整13年的探险,卡西尼与地球4000多次的“科学对话”的成果已经发表,毫无疑问,科学家们将对卡西尼最后搜集的珍贵资料还将研究多年,这些资料就是卡西尼沉入土星大气层的最后贡献。

之前曾有三颗探索器飞越土星,分别是1979年飞越土星的先驱者11号,1980年代飞越土星的旅行者一号和二号,但它们发回地球的主要是照片。

美国航空航天局决定让已经燃料用尽的卡西尼坠落土星大气层,是出于这样的考量,预防卡西尼摔落在土星的可能存有生命的诸如土卫二这样的卫星上,避免发生任何可能的感染。

卡西尼号太空探险同时也是美国与欧盟共同合作的太空使命,欧洲太空局制造了一件更小的太空探索器--惠更斯号,卡西尼带着惠更斯一道飞向土星,2004年12月,惠更斯按计划脱离卡西尼,坠落泰坦,在生命完结的最后时刻,向地球送来泰坦的秘密,泰坦上面的甲烷河流就是惠更斯发现的成果。

作者:法广 RFI 安德烈

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