「帕克」升空奔向太陽 11月穿越日冕 人類首「觸日」


「三角洲4」重型運載火箭載着太陽探測器騰空而起。



人類首次「觸日」任務,昨天順利展開,美國太空總署(NASA)的「帕克太陽探測器」(Parker Solar Probe)現在正奔向這顆對地球人最重要恆星,並將破天荒穿越日冕,尋求增進人類對太陽風和磁暴的認識,其間將會創下多項紀錄。這亦是NASA首次以在世人士命名探測項目。

任務耗資15億美元(約117億港元)的「帕克太陽探測器」,原定前日出發,但因出了一些技術問題,發射順延一天。不過大眾興致未減,在佛州卡納維拉爾角空軍基地一帶,數以千計民眾終於沒有白白捱睏,在美東時間昨日凌晨3時31分(香港昨午3時31分)一起目送「帕克」搭乘「三角洲4」(Delta IV)重型運載火箭升空,朝1.5億公里外的太陽直奔而去。

借金星引力調整軌道

按計劃,「帕克」將在9月首次掠過金星,並於11月首次穿越日冕、即太陽大氣層最外圍。未來7年,「帕克」將總共7次掠過金星,借助金星的引力來調整軌道,以逐步接近太陽,總共穿越日冕趨近太陽24次。NASA形容這是一次「觸日任務」,實際上「帕克」不會接觸太陽表面,在最接近時,仍會距離太陽表面約616萬公里,而這已足以寫下史上最靠近太陽的航天器紀錄。

此外,這趟「觸日之旅」還將創出人造飛行器速度最快紀錄,達到最高時速約70萬公里,亦即秒速達190公里,相當於用1分鐘時間就可以由香港去到美國三藩市。而「帕克」能夠進行這次「熱爆」旅程,亦全靠有革命性的抗熱技術保護。

「帕克」的任務當然不只是到日冕一遊,而是要揭開太陽的神秘面紗,近距離測量太陽外層空間的電場和磁場,研究日冕物質拋射的物理機制,增進了解太陽風暴對地球的影響,也希望解答許多天文學疑問,例如日冕為何會比太陽表面熱上幾百倍、太陽大氣層為何持續膨脹。一切順利的話,「帕克」會在12月開始將數據傳回地球。

首次以在世人物命名

這次任務,亦是NASA首次以在世人物命名任務探測儀器,而獲此殊榮的正是1958年提出太陽風理論的太陽天體物理學家、美國科學院院士帕克(Eugene Parker)。對於這個跟自己同名的太陽探測器,帕克盛讚是一個「非常複雜的機器」。

91歲的他昨天觀看「帕克」升空,形容就像在只看過泰姬陵相片後,首次在印度親睹實物那樣眼界大開印象深刻。「現在就要等數據傳送回來了。未來幾年我們將會學到許多有趣的東西。」

探測器上除了有科學儀器,還搭載了一張記憶卡,儲存了帕克的相片,以及他60年前所撰寫的太陽風理論論文外,還記錄了從全球各地徵集得來的110多萬個姓名,代表地球人齊齊觸日去。

美聯社/法新社

香港 蘋果日報

 

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