日本移動探測器降小行星 有助了解太陽系地球起源




「隼鳥2」號昨日距離小行星「龍宮」80米時拍攝的影像,小行星表面可見「隼鳥2」號的影子。

日本宇宙航空研究開發機構JAXA昨日從太空船放下兩個可活動的探測器到一枚小行星上,如果成功,將是首次有可移動的探測器降落小行星,被視為人類了解太陽系和地球起源的突破。這項計劃設計複雜,若順利完成可被視為對日本航天技術的肯定。

JAXA這項小行星探索計劃分為幾個階段,昨日的是第一個。於2014年升空的「隼鳥2」號(Hayabusa-2)太空船,今年6月抵達小行星「龍宮」(Ryugu)附近,此後一直在闊度約900米的龍宮上空尋找合適的登陸點,周四開始下降,並於昨日中午將一對約18厘米長、高7厘米的探測器Minerva-II 1A和1B投放到小行星表面。兩者由一個類似鼓的保護殼包裹,配有廣角攝影鏡頭、溫度傳感器、加速計和陀螺儀等工具,攝影鏡頭用於近距離觀察龍宮表面。

配鏡頭近距離觀察龍宮

Minerva-II 1A和1B的特別之處是,它們內部都有一個由馬達推動的砝碼,會旋轉產生動力,讓它們着陸後可借助小行星的微小調重力,在小行星表面上沿着岩石「跳躍」移動。各重1公斤的探測器每次跳躍都將它們漂浮約15分鐘,水平距離約15米。所有收集到的照片和數據,將傳送給上空的「隼鳥2」號然後再轉發回地球。若成功將是人類首次將可移動的探測器降落在小行星上。

跳躍移動 每次漂浮15分鐘

按照計劃,另一個名為「吉祥物」(Mascot)的探測器將於下月3日被送到龍宮表面,為「隼鳥2」號自己在下月稍後登陸小行星表面作準備。「隼鳥2」號將在龍宮上搜集岩石和土壤樣本,到明年12月升空,預計2020年12月返回地球。「隼鳥2」號的前身「隼鳥」號於2003年升空,並於2005年9月降落一枚小行星上,但發射移動探測器Minerva上小行星的計劃失敗,幸它在搜集了一些小行星表面樣本後,於2010年6月成功將樣本帶回地球。

前身發射移動探測器失敗

「龍宮」正式名稱為162173,其橢圓形軌道大概位於地球與火星之間。天文學家指出,「龍宮」屬於太空中較原始一類小行星,分析其表面成份有助人類了解太陽系和地球形成初期的情况。

今次「隼鳥2」號計劃複雜,如果順利完成,將進一步突顯日本太空技術近年的進步。早年日本太空技術備受抨擊,火箭或衛星發射失敗時有所聞,但近年日本火箭技術已有大改進,最新的H-2A和H-2B運載火箭升空44次,只有1次失敗。日本太空電梯協會上周亦在福島縣測試了太空電梯技術,成功實現機器人從「電梯」空中跳傘降落至地面,模擬了機器人未來在其他行星着陸的場面。不過,民間火箭發展並不順利, Interstellar Technologies近年兩次發射火箭均失敗告終。

香港 明報

 

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